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¿Qué es la varicela? Síntomas, causas y tratamiento

Por desgracia, mucha gente conoce la varicela por experiencia propia. Una enfermedad que lleva décadas afectando a millones de personas pero de la que no todo el mundo conoce los detalles. Hoy te contamos qué es la varicela: síntomas, causas y tratamiento.

¿Qué es la varicela?

Lo primero es saber qué es la varicela. La varicela es una enfermedad vírica altamente contagiosa. Viene producida por el conocido como virus varicelazoster (VZV).

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Hablar de varicela es hablar de una enfermedad que afecta, sobre todo, a niños pequeños. Curiosamente, la varicela tiene gran repercusión en niños de hasta 10 años, pero no así con bebés recién nacidos. La incidencia en bebés tan pequeños es de apenas el 1%. El motivo es que la varicela se suele contagiar en zonas de gran afluencia de niños: guarderías y colegios.

Por otro lado, la varicela puede dar en cualquier momento del año, aunque suele repuntar en primavera e invierno. A pesar de ser una enfermedad benigna, puede llegar a complicarse. No obstante, el índice de mortalidad de la varicela es de 2 afectados por cada 100.000. Eso sí, si éste es inmunodepresivo, la mortalidad se dispara al 20%.

Lo que no todo el mundo sabe de la varicela, es que su virus se queda latente en el cuerpo. Es más, pasado un tiempo, el virus puede reactivarse y volver a contagiar a alguien que pasara la varicela. En tal caso, la dolencia sería más grave y es conocida como herpes zóster.

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El índice de contagio de la varicela es superior al 80%. Convivir con un afectado por varicela, es casi garantía de contagio y, también casi seguro, de desarrollar un cuadro más grave de la enfermedad. Por tal motivo, mejor evitar a los afectados, en la medida de lo posible, si no hemos pasado la enfermedad.

¿Cómo saber si estamos afectados de varicela? Conociendo los síntomas de esta enfermedad.

Síntomas de la varicela

Los síntomas de la varicela pueden tardar en aparecer. El motivo es que el periodo de incubación de enfermedad puede dilatarse hasta 15 días. Cuando el virus empieza a aparecer, aparecen los síntomas de la varicela, que son muy parecidos a los de la gripe.

  • Fiebre no muy alta durante 48-72 horas
  • Aparición de ampollas o vesícula por todo el cuerpo
  • Dolor de cabeza
  • Pérdida de apetito
  • Cansancio y fatiga
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Entre los síntomas de la varicela, el más llamativo y reconocible son las manchas rojizas que aparecen en todo el cuerpo. Al principio, serán planas pero, al poco tiempo, pasarán a convertirse en ampollas. Durante todo el proceso, estas ampollas provocarán picazón, incluso dolor constante.

Para hacernos una idea del proceso, las ampollas empiezan a aparecer en la zona del tronco. A partir de ahí, se irán esparciendo por el resto del cuerpo. Desde la boca, a los párpados, pasando por el ano o las plantas de los pies. Para tener una idea, éstas son las fases por las que pasan las vesículas durante la varicela:

  • Mácula
  • Pápula
  • Vesícula
  • Pústula
  • Costra
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Lo más complicado es que cada una de estas ampollas tendrá un proceso distinto. Algunas pueden desaparecer al poco tiempo, y otras dilatarse mucho más que el resto. La media de vesículas que le aparecen a un niño sano es de 500 en todo el cuerpo. Hay que tener cuidado con la ruptura de estas vesículas, pues pueden provocar que salgan más.

Si todo va como debe, los síntomas de la varicela deben desaparecer en dos semanas. Es lo que tardan, habitualmente, en desaparecer los pústulas.

En lo que respecta a los adultos, los síntomas de la varicela son más complicados que en los niños. De hecho, es habitual que la varicela acabe convertida en una peligrosa neumonía. Así, el índice de muerte en adultos con varicela se dispara al 5% pero, cuando la dolencia se complica, este porcentaje aumenta al 50%.

Causas de la varicela

Las causas de la varicela solo tienen un origen: contagio de otra persona. La varicela empieza a ser contagiosa tres días antes de que aparezca la primera vesícula, hasta cinco días después de su erupción.

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Las causas de la varicela pueden ser de dos formas:

  • Contacto directo
    • A través de una lesión en la piel
    • Por vía aérea (al respirar o toser)
  • Contacto indirecto
    • Compartiendo objetos contaminados (vasos, cubiertos…)

Las causas de la varicela y su alto contagio, hacen que aislar al afectado sea más que conveniente. Así evitamos el contagio masivo a toda la familia.

Tratamientos contra la varicela

Por último, repasamos los tratamientos contra la varicela. Tratamiento que, en caso de los niños, es más liviano de lo que cabría esperar.

Lo cierto es que los tratamientos contra la varicela en los niño sanos pasan por dejar que sea el propio organismo el que combata la enfermedad. Eso sí, la recomendación es aliviar los síntomas para que el niño esté tranquilo. Ya sea con paracetamol, ya sea con ibuprofeno.

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En lo que respecta a los picores de las pústulas, lo habitual es usar analgésicos, antihistamínicos o cremas aliviantes del picor. Lo que está completamente desaconsejado es darle aspirina, pues puede derivar en una enfermedad más grave como el síndrome de Reye. Se sugiere sustituirlo por paracetamol.

Si mantenemos el tratamiento, lo habitual es que las ampollas remitan y nos dejen marcas en el cuerpo. No obstante, si alguna vesícula se infecta por haberla rascado, sí dejará cicatriz en la zona.

Por otro lado, si la varicela es bacteriana, será necesario administrar antibióticos. Otros medicamentos utilizados son antivirales como el aciclovir (ACV) y valaciclovir. Estos se aplican cuando el enfermo es un adulto al que la varicela ha afectado la zona de los pulmones. Este tratamiento también se aplica a quienes han sido contagiados por convivir con otro enfermo de varicela.

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Eso sí, la relevancia de ir rápido al médico radica en que estos medicamentos deben tomarse en las primeras 24 horas de la erupción de la varicela. Si lo hacemos, las vesículas serán menos y durarán menos tiempo en el organismo.

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